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Blanqueamiento masivo de corales golpea la Gran Barrera de Coral de Australia

Las aguas inusualmente cálidas están estresando a los corales sensibles, provocando el cuarto gran evento de blanqueamiento en los últimos siete años.

Las aguas anormalmente cálidas están estresando a la Gran Barrera de Coral de Australia, lo que hace que gran parte del colorido arrecife se vuelva de un blanco fantasmal. Los estudios aéreos detectaron un blanqueamiento catastrófico de corales en alrededor del 60 por ciento de los corales del arrecife, informa Darryl Fears para el Washington Post.

La Gran Barrera de Coral es el sistema de arrecifes de coral más grande del mundo, se extiende por 1,429 millas en un área de aproximadamente 133,000 millas cuadradas. El ecosistema en expansión está formado por arrecifes individuales formados durante miles de años, que han sido estresados ​​​​repetidamente por las recientes olas de calor marino. Ahora, la Gran Barrera de Coral parece estar sufriendo su cuarta decoloración masiva en los últimos siete años.

A pesar de su apariencia vegetal, los corales son animales formados por cientos a miles de pequeñas criaturas llamadas pólipos que dependen de las algas fotosintéticas que viven en sus tejidos para producir alimento. Pero cuando los corales se ven estresados ​​por las cálidas aguas marinas, expulsarán a su pareja de algas en un proceso llamado blanqueamiento de corales. Los corales se vuelven completamente blancos y, si se estresan durante demasiado tiempo, morirán.

Cuando los científicos de la UNESCO realizaron estudios aéreos recientes del arrecife utilizando helicópteros y aviones de ala fija, descubrieron que alrededor de 750 arrecifes muestran un blanqueamiento generalizado. Los peores daños se produjeron en las áreas norte y central, incluso cerca de la ciudad costera de Townsville. La actualización se produce cuando los investigadores consideran si agregar el arrecife, una de las siete maravillas naturales del mundo, a su lista «en peligro», según Brittyn Clennett para ABC News.

La temperatura del agua en el arrecife se disparó hasta siete grados Fahrenheit por encima del promedio en las últimas semanas, informa Lauren Sommer para NPR. Los científicos están particularmente preocupados de que se produzca una decoloración tan grave durante La Niña, un sistema meteorológico que normalmente crea temperaturas más frías.

El evento de blanqueamiento intenso de este año es el primero desde 2020, cuando más de un tercio de los corales tuvieron un blanqueamiento moderado y una cuarta parte un blanqueamiento severo. Debido a que la ola de calor anterior duró poco, muchos de los corales blanqueados pudieron recuperarse.

“Si la temperatura del agua disminuye, los corales blanqueados pueden recuperarse de este estrés”, dice David Wachenfeld, científico jefe de la Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral, a Hilary Whiteman de CNN. “Es importante recordar que tuvimos un evento de blanqueamiento masivo en 2020, pero hubo una mortalidad de coral muy baja”.

Se espera que los eventos de blanqueamiento más prolongados y frecuentes se vuelvan cada vez más comunes a medida que el cambio climático causado por el hombre calienta el planeta. Cuanto más severa es una ola de calor marina, menos probable es que los corales se recuperen del blanqueo.

«Si [los corales] se blanquean y mueren cada uno o dos años, simplemente no hay suficiente tiempo entre estos eventos de blanqueamiento masivo para que los arrecifes de coral tengan alguna posibilidad de una recuperación significativa», dice Emily Darling, directora de conservación de arrecifes de coral en la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre, a NPR.

A principios de este año, el gobierno australiano comprometió $700 millones para proteger el arrecife, pero el cambio climático está cerrando rápidamente la ventana para la acción. Incluso si el mundo pudiera limitar el calentamiento a 1,5 grados centígrados por encima de los niveles preindustriales, es probable que alrededor del 70 al 90 por ciento de los corales mueran.

«Realmente necesitamos aprender de estos eventos de blanqueamiento», dice Darling a NPR. «Necesitamos cambiar los negocios como de costumbre. Necesitamos tomar medidas sobre el cambio climático».

Fuente: https://bit.ly/3IRnO2n

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